Guerres

Brigadier général confédéré James Longstreet: (1821-1904)

Brigadier général confédéré James Longstreet: (1821-1904)


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

Au début de la guerre, un officier de cavalerie, Moxley Sorrel, rejoint l'état-major du général de brigade James Longstreet. Sorrel a décrit Longstreet comme «une figure des plus frappantes, une quarantaine d'années, aussi vieille que chaque pouce, et très belle, grande et bien proportionnée, forte et active, un superbe cavalier et avec une tenue militaire inégalée, ses traits et son expression étaient assez assortis ; une barbe brune pleine, la tête bien formée et posée. Le pire aspect était la bouche, plutôt grossière; il était cependant en partie caché par sa barbe ample. »

James Longstreet était, en effet, «un soldat à chaque centimètre», c'est pourquoi le général Robert E. Lee en a fait son commandant de corps supérieur et a considéré «Old Pete» comme son «vieux cheval de guerre». Deuxième après Stonewall Jackson, il était Le subordonné le plus fiable de Lee. Mais après la guerre, il est également devenu le plus controversé des généraux confédérés, de nombreux Sudistes blâmant James Longstreet pour la défaite du Sud en raison de sa conduite à Gettysburg.

Un Néerlandais parmi les cavaliers

Né en Caroline du Sud, bien qu'élevé en Géorgie (qu'il considérait comme son véritable État d'origine), et envoyé à West Point par l'Alabama, James Longstreet était, comme la plupart des principaux officiers de la guerre, le produit d'une lignée américaine qui remonte à l'époque coloniale. Il était le fils d'un planteur à petite échelle et a grandi comme un jeune grand et vigoureux, un homme de peu de mots (et pas beaucoup d'apprentissage du livre), mais une âme robuste, rugueuse, fiable, confiante et indépendante. Il était aussi têtu en tant que Néerlandais, et c'était du sang hollandais qui coulait dans ses veines.

L'une des biographies les plus célèbres du début du XXe siècle de James Longstreet a noté qu '«il y avait quelque chose de curieusement inhabituel en lui. Il était sérieux et ferme, pas romantique comme les sudistes de cet âge l'étaient, plus matérialiste qu'idéaliste. »Il était aussi, en l'occurrence, un grand ami de US Grant à West Point et en tant que jeunes officiers. James Longstreet a en fait présenté Grant à l'une de ses cousines, Julia Dent, que Grant a épousée par la suite. Après la guerre, Longstreet et Grant ont non seulement renouvelé leur amitié mais sont devenus des alliés politiques, Longstreet devenant politicien républicain célèbre (ou tristement célèbre) pendant la reconstruction en Louisiane.

James Longstreet était le seul non-Virginian des premiers commandants de corps de Robert E. Lee-Stonewall Jackson, A. P. Hill, Richard Ewell et J. E. Stuart-une singularité que Longstreet a noté avec désapprobation, pensant qu'il y avait un préjugé en faveur des Virginians. Longstreet ne manquait pas de amour propre, et bien que Lee était trop haut placé pour le remarquer, Longstreet était un peu un lieutenant mulish, pensant pour toujours qu'il devrait être en charge. Bien que Lee ait parfois qualifié Longstreet de lent, ce qu'il était, parce qu'il était un soldat très prudent, il n'a jamais reconnu qu'une partie de cette lenteur était une réticence répétée à suivre les idées de Lee quand elles n'étaient pas d'accord avec les siennes.

Bien qu'il ait admirablement performé en tant que soldat de combat dans la guerre du Mexique, il a constaté qu'en tant que père de famille, car il s'est marié en 1848, il avait besoin de plus de salaire qu'il ne pouvait gagner en tant qu'officier de ligne. Il est donc devenu comptable militaire, major dans le département des payeurs de l'armée américaine. Si la guerre n'était pas intervenue, Longstreet aurait vécu sa vie en réglant ses comptes avec contentement et en passant son temps libre en plein air bluffant et vigoureux.

Après le tir de Fort Sumter, James Longstreet a fait un calcul simple - et celui-ci n'était pas guidé par un intérêt personnel étroit. Alors que beaucoup de ses frères officiers l'ont exhorté à rester fidèle à l'Union, il a répliqué à l'argument: «Je lui ai demandé quelle voie il suivrait si son État devait adopter des ordonnances de sécession et l'appeler à sa défense. Il a avoué qu'il obéirait à l'appel. »Longstreet a décidé qu'il appartenait à l'Alabama, l'État qui avait non seulement parrainé ses études militaires mais dont il était le diplômé senior de West Point (et donc susceptible d'atteindre un grade plus élevé).

Avant de quitter Fort Fillmore, au Nouveau-Mexique, un jeune officier lui a demandé combien de temps il pensait que la guerre allait durer. Longstreet a répondu: «Au moins trois ans, et si cela tient pendant cinq ans, vous pouvez commencer à chercher un dictateur», ce à quoi, comme Longstreet raconte dans son autobiographie, le lieutenant a répondu: «Si nous devons avoir un dictateur, j'espère que vous puissiez être cet homme. »L'absence de commentaire de Longstreet semble un signe d'assentiment.

De Manassas à Manassas

À court terme, l'objectif de Longstreet n'était pas d'être un dictateur, ni même d'être un officier supérieur, il devait être un payeur des armées confédérées, mais West Pointers était trop précieux pour cela. James Longstreet avait quitté l'armée des États-Unis en tant que major, avait été nommé lieutenant-colonel dans l'armée des États confédérés d'Amérique et avait rapidement été promu brigadier-général. Il a été envoyé sur les lignes de front de la Virginie du Nord pour servir sous le commandement du général P. G. T. Beauregard, et a vu l'action à First Manassas. Bien que la majeure partie des combats ait été loin de lui, ses troupes se sont bien battues à Blackburn's Ford et ont résisté à un long bombardement fédéral. Longstreet, qui avait foré ses hommes à un bon niveau (pour cette étape de la guerre), a montré son courage calme habituel et son sens tactique.

Mais il était furieux quand, à la fin de la bataille, avec les bleus en fuite, on lui a ordonné de ne pas poursuivre. Moxley Sorrel raconte qu'il «a vu Longstreet dans une belle rage. Il a courbé son chapeau furieusement sur le sol, tamponné, et des mots amers lui ont échappé. »Ces mots amers ont été enregistrés comme:« Retraite! Enfer, l'armée fédérale s'est brisée en morceaux. »Longstreet n'était pas le seul dans son évaluation. Stonewall Jackson l'a partagé, tout comme Edward Porter Alexander, un jeune officier d'état-major qui allait devenir un général de brigade d'artillerie. Alexander a noté qu '«en fait, la bataille a été traitée comme terminée dès que les fédéraux se sont retirés à travers Bull Run. Cela aurait dû être considéré comme un début. »En fait, les hommes de Longstreet l'ont acclamé - ils l'ont reconnu comme un soldat robuste, talentueux et professionnel, scrupuleux avec la vie de ses hommes et sans peur sous le feu.

Bien que Stonewall Jackson ait gagné la renommée de Manassas, Longstreet a remporté la course à la promotion, passant au grade de général de division. L'automne a été passé en inactivité, mais l'hiver a été marqué par une tragédie personnelle lorsque trois des

Les jeunes enfants de James Longstreet, âgés de un, quatre et six ans, sont morts de scarlatine, et l'ancien auparavant convivial, quoique laconique, est devenu plus serré et plus dévoué à sa foi épiscopale, l'église dans laquelle, plus tard pendant la guerre, peut-être sous L'influence de Lee, il a été confirmé.

Au printemps et à l'été 1862, Longstreet a réalisé des performances honorables dans l'ensemble - suffisamment pour que Lee le considère comme «le bâton dans ma main droite». Bien que taciturne, Longstreet était, à son meilleur, une présence inspirante sur le champ de bataille. En tant que commandant de corps supérieur de Lee, Longstreet était considéré comme le meilleur administrateur parmi ses principaux généraux. Longstreet était certainement d'accord et s'estimait très bien en tant que stratège et tacticien. Il voyait dans son devoir d'amener ses hommes au bon endroit au bon moment; et s'il n'était pas d'accord avec le général commandant sur ce qui était le bon endroit et le bon moment, il essayait de lui imposer sa volonté, souvent avec succès.

James Longstreet avait une présence de commandement. Pas un pour les mots et les discours venteux, Longstreet a motivé ses hommes à faire face au danger et à gagner en agissant comme si une bataille n'était pas plus dangereuse pour un homme courageux que de s'asseoir sur un porche et de boire du thé glacé. Ou, selon les mots de Moxley Sorrel, Longstreet était «ce guerrier indemne. Il était comme un rocher stable alors que parfois au combat, le monde semblait voler en éclats. »

Bien qu'il commandât avec certitude, conviction et un calme rassurant, il n'avait bien sûr pas toujours raison. À Malvern Hill, pendant les batailles des Sept Jours devant Richmond, Jackson a conseillé à Lee de flanquer la position fédérale bien enracinée. Longstreet, cependant, a plaidé pour un assaut frontal et a même frappé le général DH Hill dyspeptique qui était plein d'avertissements désastreux, "N'ayez pas peur, maintenant que nous l'avons fait lécher." Ce qui rend son échange particulièrement intéressant est son contraste avec Longstreet joue plus tard le rôle de DH Hill à l'agressif Lee à Gettysburg. Et comme à Gettysburg (où Longstreet était en retard dans sa tentative de prendre Little Round Top), il y a ceux qui se demandent pourquoi Longstreet n'a pas pris Malvern Hill lui-même, avant que ces hauteurs ne soient occupées par les fédéraux.

À Second Manassas, Longstreet a réalisé une performance caractéristique, à la fois dans la façon dont il a frustré le désir de Lee de s'attaquer à l'ennemi, mais l'a également récompensé par la victoire. James Longstreet a laissé les hommes de Jackson tenant le front de l'Union dans une bataille désespérée, alors qu'il inspectait soigneusement le sol et mettait ses troupes en ordre. Son retardement de son attaque, malgré trois ordres directs de Lee et la pression évidente sur Jackson, en faveur d'une reconnaissance sans hâte, était «sûrement une touche caractéristique de Longstreetian». Mais tout comme Longstreetian fut le coup fracassant qui atterrit quand il finit par faire son assaut, donnant aux Confédérés une énorme victoire.

À Sharpsburg, dans la campagne du Maryland, l'armée confédérée a combattu sur le type de bataille défensive de Longstreet. Ce fut une épopée de courage et d'endurance, le jour le plus sanglant de la guerre, et comme le disent deux historiens: «Il y a peu de choses plus belles que la position des Sudistes à Sharpsburg. Il se classe parmi les Thermopyles. »

La maîtrise de la tactique militaire par Longstreet, tirée de l'expérience et appliquée calmement dans le feu du combat, s'est révélée ici. Moxley Sorrel a écrit que «les yeux du tacticien de Longstreet étaient partout», ajoutant que sa «conduite en ce grand jour de bataille était magnifique. Il semblait partout le long de ses lignes étendues, et sa ténacité et sa solution profonde, son courage le plus profond, qui semblait gonfler avec le péril croissant pour l'armée, ont sans aucun doute stimulé les troupes à une grande action, et les ont maintenues en place malgré toute faiblesse. "

Sharpsburg a également souligné l'humour mordant et militaire de James Longstreet. À un moment donné de la bataille, Longstreet a appelé D. H. Hill, qui montait une crête pendant que lui et Lee marchaient. "Si vous insistez pour monter là-haut et tirer le feu", a déclaré Longstreet, "donnez-nous un petit intervalle afin que nous ne soyons pas dans la ligne de feu quand ils s'ouvriront sur vous." Longstreet pointa une bouffée de fumée de canon et a plaisanté en disant que Hill était sa cible. Malheureusement, il avait raison. L'obus d'artillerie s'enfonça dans les pattes avant du cheval de Hill, les sectionnant. Hill était coincé, incapable de démonter tandis que son cheval cabré et hurlant trébuchait, vacillait et roulait sur ses souches sanglantes. Longstreet avait assez d'estomac, comme un vieux soldat coriace, pour rire et se moquer de la situation difficile de son collègue.

Dans la même bataille, l'un des officiers d'état-major de Longstreet, John Fairfax, un aristocrate riche et aux yeux féroces de Virginie à ne jamais être séparé de sa Bible, de sa baignoire portable, de son approvisionnement en whisky ou de ses chevaux, lâcha Longstreet: «Général, Général, mon cheval est tué! Saltron est abattu; tiré dans le dos! "

Longstreet a donné à Fairfax un «look étrange», au milieu de ce massacre d'hommes au jour le plus sanglant de la guerre et a conseillé: «Peu importe, Major. Tu devrais être content de ne pas avoir été abattu dans le dos! »

Lee appréciait tellement la performance de Longstreet à la bataille de Sharpsburg qu'il a été promu lieutenant-général, ce qui en fait le commandant en chef du corps de Lee (devant Stonewall Jackson et J. E. B. Stuart). À Fredericksburg en décembre 1862, les hommes de James Longstreet, derrière le mur de pierre à Marye's heights, ont passé toute la journée à faucher les Fédéraux en charge, avec Longstreet assurant Lee: «Général, si vous mettez maintenant chaque homme de l'autre côté du Potomac sur ce terrain pour m'approcher par la même ligne et me donner plein de munitions, je les tuerai tous avant qu'ils n'atteignent ma ligne. »Les pertes syndicales lors de la bataille ont dépassé 12 500 hommes. Les pertes de Longstreet ne représentaient qu'environ 500 des 5300 victimes confédérées.

Grâce à sa présence cool sur le champ de bataille, Longstreet a pu transmettre sa propre séquence obstinée à ses troupes, faisant d'eux des défenseurs résolus et, lorsque les circonstances l'exigeaient, des chargeurs imparables. La plus grande perspicacité de Longstreet en tant que chef de champ de bataille était que dans chaque bataille, quelqu'un est obligé de courir, et si les troupes "ne tiennent leur position que assez longtemps comme les hommes, l'ennemi courra certainement." Cette perspicacité le rendit tenace, particulièrement tenace au creuser et tenir le terrain comme il l'a fait à Fredericksburg où il avait non seulement la protection du mur de pierre, mais avait mis ses troupes à construire des travaux défensifs sur le terrain.

Pour Old Pete, la leçon de Fredericksburg et des batailles précédentes était évidente: pour la Confédération, l'avantage, voire la nécessité, était de se battre sur la défensive tactique. C'était le seul moyen pour le Sud de compenser son manque relatif de main-d'œuvre. Les troupes du Sud - et leurs officiers - pourraient avoir le sang chaud, mais une forte ligne défensive était beaucoup plus susceptible de remporter la victoire, selon James Longstreet, que de vaillantes charges.

Ce n'était pas seulement un manque de sentimentalité à propos des chevaux qui séparait Longstreet des Virginians. En tant que chef et en tant que soldat, Longstreet était loin de l'éclair Stonewall Jackson, l'impétueux A. P. Hill ou le swashbuckling J. E. B. Stuart. Alors que Lee a accepté la force de sa position défensive à Fredericksburg, il n'était pas aussi lié à la défensive tactique que Longstreet l'était - et en effet, Lee et Jackson regrettaient de ne pas pouvoir capitaliser sur la défaite des Fédéraux, étant donné la nature du terrain, avec un contre-coup offensif pour détruire l'armée de l'Union. À Sharpsburg et à Fredericksburg, Jackson et Lee ont accepté la nécessité d'une posture défensive tactique, mais ont toujours cherché et espéré avoir une chance de passer à l'attaque, tandis que Longstreet se contentait de repousser et d'annihiler les Fédéraux attaquants.

James Longstreet a analysé les désavantages du Sud en termes de main-d'œuvre, d'argent et de matériel aussi clairement que Lee, Jackson, Stuart et A. P. Hill. Mais Longstreet a trouvé une solution différente de celle des Virginiens. Les Virginiens ont cherché des manœuvres offensives audacieuses pour choquer, surprendre et écraser l'ennemi le plus rapidement possible, espérant étourdir les fédéraux en pensant que le coût de la guerre était trop élevé. Longstreet croyait qu'un objectif plus important était d'épargner les pertes de la Confédération qu'il ne pouvait pas se permettre en adoptant la sécurité relative de la défensive tactique. Mais si le Sud ne pouvait pas se permettre une longue guerre, il ne pourrait pas se permettre la stratégie de Longstreet.

Quelles que soient leurs opinions divergentes sur la stratégie et la tactique, Lee et Longstreet ont eu une relation cordiale et respectueuse pendant la guerre. L'officier et observateur britannique, le lieutenant-colonel Arthur Fremantle, a noté qu '«il est impossible de plaire à Longstreet plus qu'en louant Lee» et que Longstreet «n'est jamais loin du général Lee, qui se fie beaucoup à son jugement. Par les soldats, il est invariablement qualifié de «meilleur combattant de toute l'armée». »Mais il est également vrai que Longstreet voulait un commandement indépendant. Il a demandé à être détaché des forces de Lee et envoyé au Kentucky. Lee a rejeté cette idée, mais a accepté de le détacher en tant que commandant départemental de la Virginie du Sud et de la Caroline du Nord pour aider à protéger le littoral et à apporter des fournitures pour l'armée de Virginie du Nord.

Bien que James Longstreet soit finalement revenu avec des fournitures, il n'a pas été en mesure de ramener ses troupes à temps pour rejoindre Lee pour la grande bataille de Chancellorsville, où Lee, avec 60 000 hommes, a battu 130 000 fédéraux. Écrivant en 1936, les historiens HJ Eckenrode et Bryan Conrad ont commenté: «Dans son extrémité, Lee avait pleinement exercé son génie et son audace et avait remporté la plus grande victoire de l'histoire américaine» 20 et, malheureusement, le vieux cheval de guerre de Lee, envoyé à la recherche de nourriture plutôt que de se battre (bien qu'il ait assiégé les fédéraux à Suffolk, en Virginie), n'était pas là.

Mais avec la mort de Jackson, Lee s'est appuyé plus que jamais sur son commandant de corps supérieur, "l'état-major dans ma main droite". En réorganisant son armée, il a créé un corps supplémentaire. Lee a retenu Longstreet comme commandant du premier corps et Stuart comme son commandant de cavalerie. Le Second Corps est allé à Richard Ewell qui avait échangé une jambe de chair contre une jambe de bois à Groveton pendant la campagne du Second Manassas. Le troisième corps nouvellement créé est allé à A. P. Hill. Lee a appelé Ewell «un brave soldat honnête qui a toujours bien fait son devoir» et A. P. Hill comme «le meilleur soldat de son grade avec moi». Tous deux étaient des West Pointers et des militaires de carrière, mais ni les réalisations de Longstreet ni son endurance.

Ewell avait toujours été nerveux et Hill avait toujours été impétueux. Mais il y avait déjà des signes que la santé de Hill était défaillante et qu'Ewell n'était pas le combattant qu'il était autrefois. Ewell était courageux, mais aussi champion excentrique, dans une armée qui n'en manquait pas. Court, avec une «tête chauve et en forme de bombe» et des «yeux exorbités» dépassant «au-dessus d'un nez proéminent», beaucoup pensaient qu'il ressemblait à un oiseau, «surtout quand il laissait sa tête pencher vers une épaule, comme il le faisait souvent, et a prononcé des discours étranges dans son gazouillis aigu et gazouillis. »Il pouvait aussi être« spectaculairement profane ». S'il était populaire auprès de ses hommes, il n'avait certainement pas la solidité de James Longstreet. Personne n'aurait appelé Ewell un vieux cheval de guerre. Au lieu de cela, ils l'ont appelé «vieux baldy».

Longstreet n'avait aucune objection à la stratégie initiale de Lee d'envahir la Pennsylvanie, car il n'a pas hésité à stratégique offensives. En fait, il recommandait continuellement une invasion du Kentucky dans le théâtre occidental. Mais une fois l'offensive lancée, il a préféré revenir au tactique défensive, enracinée et en attendant que l'ennemi attaque. Il était assez heureux de suivre Lee lors de campagnes audacieuses - tant qu'il pensait que l'armée finirait par se terrer. Comme il s'est exclamé à Lee pendant la campagne du Maryland, "Général, je souhaite que nous puissions rester immobiles et laisser les damnés Yankees venir à nous."

Il voulait que les damnés Yankees se heurtent également à une forte ligne confédérée en Pennsylvanie, en plaçant l'armée de Lee entre l'armée fédérale et Washington. Mais une fois que les deux armées se sont enchevêtrées, pratiquement par accident, à Gettysburg, Lee s'est senti obligé de battre les fédéraux où ils étaient. Malgré toutes les suppositions de Longstreet et des historiens ultérieurs, l'acceptation de Lee de la nécessité d'attaquer les fédéraux était rationnelle. Il voulait livrer une défaite rapide et écrasante à l'armée fédérale quand la Confédération en avait le plus besoin. Oui, il était en infériorité numérique et les chances étaient contre lui, mais son armée avait déjà triomphé de telles chances auparavant. Frapper le centre de l'Union le troisième jour de la bataille de Gettysburg n'était certainement pas plus impraticable et certainement pas moins susceptible de remporter la victoire que ce que James Longstreet recommandait: essayer de se désengager d'une bataille déjà commencée, manœuvrer en territoire ennemi et risquer potentiellement la défaite de l'armée entière, dont les lignes de retraite auraient pu être rompues. Si Lee avait pu confier à Stonewall Jackson la responsabilité de flanquer l'Union quittée le deuxième jour de Gettysburg ou de mener la charge de Pickett le troisième jour, la bataille aurait pu avoir un résultat très différent. L'obéissance fulgurante de Jackson était ce dont Lee avait besoin, pas les retards sans fin de Longstreet et sa réticence obstinée à obéir à ses ordres.

Fredericksburg, où derrière le mur de pierre de Marye's Heights ses soldats ont fauché vague après vague de troupes de l'Union, était la bataille modèle de Longstreet, mais ces circonstances n'ont pas pu être recréées en Pennsylvanie.

La prudence de James Longstreet - et son ego - l'ont parfois fait trébucher, comme il l'a fait à Gettysburg, où son exécution timide des plans de Lee a garanti leur échec. Mais une fois que l'accusation a été brisée, Longstreet, la conscience frappée, selon ses propres mots, «est retourné à la batterie, s'attendant à un contre-coup immédiat, le coup de feu et l'obus ont labouré le sol autour de mon cheval, et un appel involontaire s'est l'un d'eux me retirerait des scènes d'une si terrible responsabilité. »Longstreet, le soldat responsable, était de retour.

«Longstreet est l'homme!» Après Gettysburg, Longstreet avait hâte de s'essayer, sous l'ombre de Lee, sur le théâtre occidental de la guerre. À Chickamauga, son premier grand engagement, il a rencontré le succès, plaçant ses troupes dans la bonne position au bon moment pour un effet maximal. Chickamauga a fait de lui un héros en Occident, où les bonnes nouvelles étaient rares. Le général John Breckinridge a dirigé le chœur de louanges, proclamant: "Longstreet est l'homme, les garçons, Longstreet est l'homme."

Cigare entre ses lèvres barbus, Longstreet était à nouveau une figure imperturbable au combat. Un officier du Tennessee a appelé Longstreet «l'homme le plus audacieux et le plus courageux que j'aie jamais vu. Je ne pense pas qu'il esquiverait si un obus éclatait sous son menton. »

Lorsqu'un autre officier s'est esquivé alors qu'un obus passait au-dessus de lui, Longstreet a souri et a déclaré: «Je vous vois les saluer.»

"Oui, à chaque fois."

"S'il y a un obus ou une balle là-bas qui nous est destiné", a répondu Longstreet, "il nous trouvera."

Mais si James Longstreet était un héros à Chickamauga, sa chute était précipitée. Après Chickamauga, il a mal performé à Lookout Mountain, agissant étrangement désengagé de ses fonctions et (naturellement) irritant sous l'autorité de son officier supérieur, le général Braxton Bragg. Il s'est même joint pour tenter de faire retirer Bragg du commandement.

Bragg était l'un des officiers les plus difficiles du service confédéré, et tellement sujet à controverse qu'il se serait même disputé. Mais il était aussi un favori de Jefferson Davis, à qui Longstreet et

Les autres généraux subordonnés de Bragg ont fait appel. Davis a répondu en venant au Tennessee. Réunissant les généraux de Bragg en présence de Bragg, il leur a demandé, individuellement, de plaider leur cause contre leur commandant. Après que tous les généraux, même à contrecœur, aient avoué leur conviction que Bragg était inapte à commander, Davis a réaffirmé sa confiance en Bragg et est retourné à Richmond, laissant dans son sillage un commandant empoisonné avec une animosité personnelle contre chacun de ses généraux subalternes.

Bragg, à la suggestion de Davis, a détaché Longstreet pour un commandement quasi indépendant. Sa mission consistait à reprendre l'Est du Tennessee aux Fédéraux occupants. Si cela répondait au désir d'autonomie de Longstreet, il aurait bientôt souhaité être de retour sous l'aile refuge de Lee. La campagne de Longstreet à Knoxville a été un fiasco, en proie à des retards, et se terminant par un échec abyssal et coûteux et par de vilaines récriminations lorsqu'il a tenté de faire passer le blâme de la défaite à son ancien ami le général Lafayette McLaws.

En seulement trois mois, la star de Longstreet est tombée si radicalement qu'il est passé de «Longstreet l'homme» à «Peter le lent». Un observateur bien placé à Richmond, Mary Chestnut, dont le mari a fait partie du personnel militaire de Jefferson Davis, a écrit: "Détaché du général Lee, quel horrible échec, quelle lente vieille connerie est Longstreet."

Même Longstreet aurait pu être enclin à accepter le verdict de Mme Chestnut. Le fait était qu'il était un excellent commandant de corps pour Lee, mais il n'était pas le rival de Lee, ni même celui de Jackson, lorsqu'il s'agissait d'opérations indépendantes.

Mais sous le commandement de Lee, Longstreet a été brillant à la bataille du désert, où il a été à la hauteur des éloges d'après-guerre du général confédéré John Bell Hood qui a rendu à Longstreet le compliment ultime du combattant quand il a dit: «De tous les hommes vivant, à l'exception de nos incomparable Lee lui-même, je préférerais suivre James Longstreet dans un espoir désespéré ou une rencontre désespérée contre toute attente. Il était notre frappeur le plus dur. »

James Longstreet était un frappeur dur pour de nombreuses raisons. L'une était la compétence simple. Robert E. Lee considérait Longstreet comme son commandant de corps le plus fiable. En tant que tel, Longstreet avait plus de troupes sous son commandement que tout autre officier, et quand il engageait des hommes au combat, c'était avec une compétence soigneusement positionnée, le terrain arpenté, les troupes à pleine puissance. Comme l'a dit un soldat de Virginie: «Comme une belle dame lors d'une fête, Longstreet arrivait souvent en retard au bal. Mais il a toujours fait sensation quand il est entré, le grand vieux First Corps balayant derrière lui comme son train. »

Lors de la bataille de la nature sauvage, cependant, Longstreet a été blessé par ses propres hommes alors qu'il repérait devant ses lignes tirées dans le cou et l'épaule. Avec James Longstreet à terre, le contre-coup confédéré prévu vacilla et fut annulé. Le Wilderness était toujours une victoire confédérée, mais l'occasion d'en faire une écrasante a été perdue.

James Longstreet a survécu à ses blessures (bien qu'il ne retrouverait jamais la pleine utilisation de son bras droit), et après avoir récupéré en Géorgie, il a rejoint Lee pour la lutte défensive finale. Combattant le genre de guerre qu'il préférait, il était solide et inébranlable contre les agressions fédérales, restant obstinément dévoué à la cause jusqu'à la fin. Il était inébranlable Longstreet qui, à Appomattox, dédaigna la demande du général d'Union George Armstrong Custer de se rendre au général Phil Sheridan. "Je ne suis pas le commandant de cette armée", a déclaré Longstreet, avec un regard noir, "et si je l'étais, je ne le céderais pas au général Sheridan." Un peu plus tard, James Longstreet avisa Lee, alors que Lee chevauchait pour rencontrer Grant, "Général , s'il ne nous donne pas de bons termes, revenez et laissez-nous nous battre. »Tant que le Sud a combattu, Longstreet était là.

James Longstreet the Scalawag

Mais après la guerre, il a été rapidement commercialisé et considéré comme un scalawag. En tant que soldat, James Longstreet était un tacticien prudent et intelligent. En tant que politicien et controversé, il ne l'était pas. Le «vieux taureau des bois», surnom qu'il a gagné à Chickamauga, est devenu le vieux taureau de la porcelaine.

Ce n'est pas que James Longstreet ait accepté la Reconstruction, conseillé en faveur de la coopération et répudié toute idée de rébellion contre l'autorité du gouvernement fédéral - de nombreux confédérés de premier plan l'ont fait. C'est que Longstreet a franchi une étape supplémentaire en s'alliant avec le Parti républicain qui était en charge du programme de reconstruction. Il a même commandé principalement des unités de police et de milice noires pour défendre le gouverneur républicain de Louisiane - après une élection contestée au cours de laquelle le républicain et le démocrate ont revendiqué la victoire, bien que le républicain ait été reconnu par l'administration Grant comme le vainqueur légitime - et a mené une bataille en les rues contre la Ligue blanche des démocrates de Crescent City, dont beaucoup étaient des confédérés.

James Longstreet pensait que «puisque le nègre a obtenu le privilège de voter, il est très important que nous exercions une telle influence sur ce vote, afin d'éviter qu'il ne nous nuise, et nous ne pouvons le faire que

Républicains… Le Congrès exige une reconstruction sur la base républicaine. Si les Blancs ne le font pas, la chose sera faite par les Noirs, et nous serons mis de côté, sinon expatriés. »

Pour James Longstreet, c'était une simple question de pragmatisme, mais pour d'autres Sudistes, rejoindre les «républicains noirs» équivalait à une trahison. Pourtant, il n'était pas le seul à suivre ce cours. En Virginie, le «Gray Ghost», John Singleton Mosby, a rejoint le Parti républicain pour la même raison que Longstreet. Les deux hommes étaient des amis d'Ulysses Grant, que James Longstreet a endossés pour le président, et ont obtenu une nomination à divers postes politiques.

Mais si devenir un républicain noir était suffisamment choquant, un autre choc pour les sensibilités du Sud est venu lorsque James Longstreet est entré dans la bataille des livres sur qui était à blâmer pour la défaite du Sud. Il avait l'excuse raisonnable de devoir se défendre contre les partisans de Lee qui, après sa mort, ont blâmé la performance de James Longstreet à Gettysburg pour la perte de la guerre. Mais la contre-attaque de mauvaise humeur de Longstreet n'est pas devenue un homme qui avait entretenu une relation aussi durable et cordiale avec Lee, et qui avait un fils, né pendant l'hiver amer du Tennessee de 1863, qui portait le nom de Robert Lee Longstreet.

James Longstreet a mal calculé comment il devait défendre sa réputation. Le «vieux taureau des bois» a simplement chargé une cape rouge. Il avait fait de même lorsqu'il est devenu républicain, jugeant que «nous sommes un peuple conquis. Reconnaissant ce fait, de façon juste et directe, il n'y a qu'un seul chemin à suivre pour les sages, c'est d'accepter les conditions qui sont maintenant offertes par les conquérants. »Il ne se rendait pas compte que le contrôle de la partie conquérante serait bientôt remplacé par le Sud démocratique «solide».

James Longstreet a survécu à la plupart de ses collègues et, malgré la controverse qui l'entourait, il était un participant actif et désireux des activités des anciens combattants confédérés, des associations commémoratives et des réunions. Il n'a pas moulé à la retraite, mais a reçu des emplois de toutes les administrations républicaines, à commencer par le successeur de Grant, Rutherford B. Hayes, jusqu'à sa mort à quatre-vingt-deux ans. Il s'est également essayé à l'agriculture, ce qu'il aimait; s'est remarié (il était veuf), trouvant une épouse de quarante-deux ans sa cadette (elle a vécu jusqu'en 1962); et est devenu catholique romain.

Mais malgré les nombreux emplois civils occupés par James Longstreet, il est mort comme un vieux soldat, ses derniers mots à sa femme étant: «Helen, nous serons plus heureux dans ce poste.»


Souhaitez-vous découvrir l'histoire complète de la guerre civile? Cliquez ici pour notre série de podcastsBatailles clés de la guerre civile